紐約時報:美國貧富差距嚴峻 拖累經濟成長

鉅亨網   編譯 鍾詠翔   2012-10-17 

美國的收入不均已經拉到經濟大蕭條(Great Depression)以來最高,經濟衰退也無法令此趨勢逆轉,經濟復甦第一年,1%的富豪擁有93%的收入增長。

貧富差距的問題,以及貧富差距所引起的中產階級生活困頓的難題,不僅造成反華爾街言論高漲,更成為總統選戰的辯論題材。如今越來越多經濟研究顯示,未來幾年,貧富差距可能會阻礙經濟成長,不利於創造就業機會。

國際貨幣基金(IMF)的Jonathan D. Ostry表示:「像美國收入不均這麼大的國家,經濟增長會變得更脆弱。」IMF的研究顯示,1980年代以來收入不均持續擴大,美國的經濟擴張可能為此減少了1/3。

IMF去年公布的研究指出,長期而言,降低收入差距與促進經濟發展,乃一體兩面之事。

1980年代以來,富裕家庭的收入佔美國整體收入的比重持續擴大。根據Paris School of Economics經濟學教授Thomas Piketty與加州大學柏克萊分校(University of California, Berkeley)經濟學教授Emmanuel Saez的統計數據,1%的人擁有整體1/6的收入,前10%的人擁有整體一半收入。

多年來,經濟學家認為,這類不均是美國經濟政策的副作用之一,如對投資收入實施稅收優惠。大致上,世界銀行(World Bank)、IMF等組織並不直接處理全球收入不均的課題。

可是,最近幾年,經濟學家的想法出現大幅度轉變。經濟合作暨發展組織(OECD)今年提出警告,美國收入不均嚴峻,會有「後果」,建議在稅務與支出方案上大膽作為,積極面對。

IMF也向美國示警。IMF的經濟學家表示:「許多人輕收入不均,重經濟成長,認為這樣雨露均霑,當少數快艇變成遠洋班輪,但大家都小小獨木舟時,局面就會變得很嚴峻。」

經濟學家認為,收入集中在一小撮富豪手上,絕對不僅僅是一個更不平等的社會而已,更意味一個不穩定的經濟擴張與經濟動能疲弱。

上述是IMF經濟學家Ostry與Andrew G. Berg所提出的結論。他們發現,在富裕國家,收入不均與經濟擴張較短顯著正相關。

收入不均似乎比其他因素對經濟增長有更明顯的影響,包括外國投資、貿易開放、匯率競爭力與政治制度在內。

在開發中國家,收入不均連累經濟成長似乎很清楚。收入不均可能會導致政壇不穩,引發暴力事件,衝擊經濟,這完全符合「阿拉伯之春」(Arab Spring)的基調。

對美國來說,目前這類方向是重大研究課題,經濟學家研究是否貧富差距誘發衰退?如何引起衰退?又有何意涵?

最近幾年,Brookings Institution、IMF的研究成果以及頂尖大學的學者,共同提出一個令人注目的論述。

從1970年代起,中低收入家庭的收入減少,他們舉債來改善生活條件─買更大的房子,但他們卻負擔不起,並拿這些房子作為搖錢樹。這些家庭押寶房價會持續上揚,鳳凰城外圍擁有3間臥室的房子,成了他們眼中不折不扣的聚寶盆。但人算不如天算,房市泡沫破裂,連帶整個經濟受創。

芝加哥大學(University of Chicago)教授Raghuram Rajan的研究凸顯了鬆綁法規的後果。他在今年寫道:「從1970年代開始,先進國家發現越來越難推動經濟增長。面對落後的焦慮,目光短淺的政治回應是放寬取得貸款。規定鬆綁了,銀行業者大量發放風險性貸款。」

因此,收入不均有助於解釋經濟衰退,以及衰退之後復甦動能欲振乏力。可是,當前經濟學家與政策專家面臨的棘手問題是,美國收入不均在未來幾年的意義是什麼。

經濟衰退似乎增強了美國收入與財富不均,不是反轉收入不均的趨勢。和1930年代相比,前10%的富人佔整體收入的比例進一步擴大。經濟衰退期間,前1%的富人收入遭遇打擊,但已經看到回升。相反的,整個復甦動能疲弱階段,一般工資家庭的收入持續縮水。

財富分配也變得更加集中了。房價重挫,還要幾年才會回升(如果不是幾十年)。與此同時,公債價格大漲,股價的表現也不俗,都讓高收入家庭更有投資意願。

華盛頓研究機構Economic Policy Institute的研究發現,前1%家庭佔整體收入的比重,甚至比底層90%的家庭還要多。

不分黨派,包括美國歐巴馬與Mitt Romney均主張,重振中產階級將是推動經濟增長的關鍵。但他們的政見差距甚大,特別是提到稅務與政府轉移方案時。

諾貝爾經濟學獎得主Joseph E. Stiglitz表示:「我們處於惡性循環的看法令人擔憂,收入不均擴大,意味經濟走軟,經濟走軟意味收入不均擴大,不均擴大意味經濟走軟。」

華盛頓研究機構Heritage Foundation經濟學家Rea S. Hederman說,以投資收入稅率優惠為例,問題出在那些促機經濟增長的政策,同時也造成不均,這代表重新分配收入將限制經濟成長。

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